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Posts Tagged ‘Basque Country’

Yesterday the news about a recent discovery of a new Paleolithic rock-art site were disseminated in the media. The cave of Armintxe, with its beutifully and masterly carved panel full of animal figures, was presented to the public. The archaeologist and speleologist are still working on it, but the first results are quite relevant.

I was told about this discovery the same day it happened. Two of the speleologist working, with Diego Garate and miself, on the archeological work at Atxurra, were involved in this finding. In fact, Iñaki Intxaurbe, who was the one who identified the first figures at Atxurra, saw the first engravings. More of them were quickly identified by the team formed by ADES speleologists and AGIRI archaeologists, and inmediatly the discovery was communicated to the local authorities and the cave was closed. During the last months some work has been done by the proffesor of Cantabrian University, Cesar Gonzalez, and Juan C. Lopez-Quintana from AGIRI, helped by ADES and supported by Bizkaia regional government.

The first results have shown a big panel crowded with figures, displayed in a complex composition. Some of the figures are quit big, but many of them are relatively small, suggesting some sort of perspective. Some of the figures are represented in natural position, while others have been vertically designed. All of them have been engraved with the same technique, scratching the soft limestone with the fingers of with a dull point, resulting in very detailed and easy to see figures. The animals are represented with high detail, typical from Magdalenian art style, with hair, mouths, eyes, etc. carefully traced. Represented animals are horses, bisons, ibex and some carnivores. One of this carnivores has been undoubtly interpreted as a lion, which is an animal rarely present in Magdalenian art, albeit there are such representations in the Iberian Peninsula (Castillo and Casares for example) or in the Pyrenees (Istuitz, Erberua, Trois Freres, Tuc d´Audoubert and others). Besides, several sings, including clear claviforms, have been found there. The conventions used for representing animals and the presence of claviforms suggest that the figures could be related to the Late Magdalenian art. Armintxe has a close simmilarity with Tuc d´Audoubert  french cave, having this one a bigger and more complex art repertory.

The cave of Armintxe is situated in the coastal town of Lekeitio, in the Basque Country. In fact it is part of the same karstic complex then the cave of Lumentxa, where four years ago Diego Garate and myself found two bisons and a horse head painted in red, also of Magdalenian style. In Lumentxa it was an important Magdalenian site, excavated by J. M. Barandiaran, and very close the site of Santa Catalina, also with rich Magdalenian levels, was excavated by E. Berganza and J. L. Arribas. Close to Lekeitio it is situated the cave of Atxurra, wich has a rich Magdalenian sequence and the most important rock-art assemblage of the peninsular Basque Country. And above Atxurra, it is located the cave of Goikolau, with probable late paleolithic engravings. Considering this, in less than four years, a region with no (almost) evidence of Paleolithic rock-art, is now one of the most relevant places for the study of the Magdalenian complex in all the Cantabrian Region.

The new findings of rock art sites in the Basque Country, that happened in the last decade, are the result of intense explorations made by archeologists and and speleologist, most of them initially done without any funding from public institutions. Grace to this work 6 new caves have been identified in Bizkaia, 6 in Gipuzkoa, and one in Navarre, ranging from Gravettian to Magdalenian. These new findings have substantially changed our views about Paleolithic occupations in the Basque region, and are opening new venues for research.

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En Agosto del año 2008 excavando en el sector de entrada de la cueva de Arlanpe (Lemoa, Bizkaia) nos topamos con un gran bloque de caliza en uno de los límites de la zona excavada. En aquel momento no podíamos ni sospechar el valor y la relevancia de dicho bloque, así que decidimos dejarlo en su sitio. Tres años después, en la última campaña que realizamos en Arlanpe, acometimos una limpieza de un derrumbe de una de las secciones que se había producido en invierno. Al recuperar el corte de la excavación extrajimos el bloque de su sitio, y al darle la vuelta para sacarlo vimos que tenía una serie de líneas grabadas en uno de los lados largos y estrechos.

Vista de la Peña donde se encuentra Arlanpe desde el Barrio de Gandarias (Lemoa)

Vista de la Peña donde se encuentra Arlanpe desde el Barrio de Gandarias (Lemoa) (J. Rios-Garaizar)

Todos nos emocionamos mucho y también nos pusimos un poco nerviosos. La excavación se paralizó en aquel momento y todos proponíamos nuestras interpretaciones del grabado. Teniendo en cuenta que la pieza estaba cubierta de sedimento y que solo se veía con claridad una línea curvada, las ideas que surgieron fueron de lo más variopintas, desde un pez al lomo de algún cuadrúpedo. Ese día el especialista en arte del equipo, Diego Garate, no se encontraba en la cueva, así que hubimos de esperar al día siguiente para conocer su opinión. A los pocos minutos de examinar el bloque Diego nos dijo que probablemente se trataba de una representación femenina esquematizada.

Aspecto de la "Dama de Arlanpe" en el momento de su extracción el 4 de Agosto de 2011

Aspecto de la “Dama de Arlanpe” en el momento de su extracción el 4 de Agosto de 2011 (J. Rios-Garaizar)

Días después nos decidimos a bajar el bloque para limpiarlo y estudiarlo en condiciones. Eramos conscientes de la dificultad del proceso, ya que la pieza, de grandes dimensiones y peso (unos 70 kg), no era fácil de transportar en condiciones normales, así que en un sitio con las dificultades de acceso de la cueva de Arlanpe, la tarea parecía casi imposible. Así que me cargué a la espalda el bloque, sujeto en un arnés metálico, y acompañado de Fran, uno de los arqueólogos que colaboraba con nosotros. Al cruzar el pasamanos sobre el acantilado pude oír un chasquido e inmediatamente después el peso del bloque arrastrándome hacia la empinada ladera. Se había roto uno de los tirantes del arnés y sólo gracias a que estaba bien asegurado a la cuerda guía y a que Fran me sujetó, pude evitar caerme o que se cayese el bloque ladera abajo. A partir de ese momento se hicieron cargo del bloque Diego, Álvaro, Ander, Juancar y Fran, y no con pocas dificultades, incluyendo una empinada ladera y lograron trasladarlo más de 500 m por un camino muy accidentado, hasta el caserío Arlanpe, donde dejábamos los coches. Después en el Arkeologi Museoa, con la ayuda de la restauradora, Laura García, procedimos a la limpieza de la pieza. Posteriormente Theodoros Karanpaglidis, por aquel entonces técnico de multimedia del CENIEH, vino al museo con el escáner láser para realizar un modelo 3D del bloque.

Escaneando el bloque en el Arkeologi Museoa

Escaneando el bloque en el Arkeologi Museoa (J. Rios-Garaizar)

Ahora, cuatro años después de su descubrimiento, hemos visto por fin publicado el trabajo donde describimos el bloque y las figuras representadas, y donde discutimos además las implicaciones que esto tiene para comprender la función de la cueva de Arlanpe durante el Magdaleniense. También nos ha servido para comprender algunas cuestiones realmente interesantes como la unidad cultural en torno a determinados símbolos durante este periodo, o las implicaciones que la datación temprana de estas manifestaciones de Arlanpe tiene para la comprensión del proceso de colonización del Norte de Europa al final de la última glaciación.

El bloque presenta una figura clara, que hemos denominado la “Dama de Arlanpe” (Arlanpeko Dama), en la que se han representado el torso, las piernas, los brazos y la cabeza. Esta figura se ajusta perfectamente al estilo y recursos de representación de las Figuras Femeninas Esquematizadas (FFS) o del tipo Gönnersdorf-Lalinde, que aparecen frecuentemente en el Magdaleniense Superior en Francia y Alemania. Además de ésta hay otras dos figuras apenas esbozadas, una de ellas con torso y brazos, y la otra solamente con el torso, que se ajustan también a este esquema, aunque no son tan evidentes. Además de estas figuras hay otros trazos grabados más difíciles de interpretar.

Fotografía de la "Dama de Arlanpe" y detalles de los grabados (D. Garate)

Fotografía de la “Dama de Arlanpe” y detalles de los grabados (D. Garate)

Resulta llamativa la presencia de este bloque grabado en un contexto que, por el resto de evidencias materiales, se ha interpretado como un modesto alto de caza, donde de manera puntual se realizaron algunas actividades relacionadas fundamentalmente con la reparación de armamento. El contexto al que se asocia el bloque ha sido fechado en torno a 17.500 calBP, esto es, en pleno Magdaleniense Medio. Por la posición del bloque y de los grabados es probable que este estuviese hincado en el suelo, con la cara principal mirando hacia la entrada de la cueva.  Estas evidencias nos han llevado a plantear que la cueva pudo tener algún tipo de función menos mundana. En este sentido parece que los usos rituales de cuevas durante el Magdaleniense Inferior y Medio son un fenómeno relativamente frecuente en la Región Cantábrica, como puede observarse en sitios como Erralla, Praile Aitz, el Juyo, El Mirón o La Garma A (Arias 2009).

Sin embargo el mayor interés radica en el carácter excepcional de esta pieza en la Región Cantábrica. Hasta el momento se habían identificado figuras semejantes en los conjuntos parietales de El Linar y Altamira en Cantabria, y en la cueva vizcaína de Arenaza (Garate 2004, Ripoll 1989). Estas posibles representaciones femeninas esquemáticas están apenas esbozadas y prácticamente lo único que puede identificarse en ellas es la unión del torso y las piernas. En otras regiones como las francesas de Perigord o Midi, este tipo de figuras son bastante comunes. Entre estas regiones y la Región Cantábrica existe una vinculación cultural evidente, que queda reforzada claramente con el bloque de la Dama de Arlanpe.

Figuras femeninas esquemáticas: Les Combarelles (C. Archambeau); b. Lalinde (A. Roussot); c. Magdeleine-la-Plaine (E. Ladier); d. Fronsac (B. and G. Delluc); e. and f. Gönnersdorf (G. Bosinski); g. Andernach (G. Bosinski); h. Hohlenstein-Bärenhole (G. Bosinski); i. El Linar (San Miguel y Muñoz); j. Arenaza (D. Garate); k. Altamira (S. Ripoll)

Figuras femeninas esquemáticas: Les Combarelles (C. Archambeau); b. Lalinde (A. Roussot); c. Magdeleine-la-Plaine (E. Ladier); d. Fronsac (B. and G. Delluc); e. and f. Gönnersdorf (G. Bosinski); g. Andernach (G. Bosinski); h. Hohlenstein-Bärenhole (G. Bosinski); i. El Linar (San Miguel y Muñoz); j. Arenaza (D. Garate); k. Altamira (S. Ripoll)

Además, las dataciones del Magdaleniense Medio de Arlanpe hacen de esta pieza una de los ejemplos más antiguos de este tipo de representaciones junto a las de la Magdeleine-la-Plaine, Villars, Gourdan o Mas-d’Azil, todas ellas en Francia. El hecho de que estas representaciones sean más recientes en el Centro y Norte de Europa que en la región Franco-Cantábrica sugiere que este tipo de símbolos se originaron en este área y que acompañaron a los grupos humanos que re-colonizaron el Norte de Europa al final de la última glaciación.

Mapa de distribución de las FFS en Europa (R. Bourrillon)

Mapa de distribución de las FFS en Europa (R. Bourrillon)

El “Bloque de las Venus de Arlanpe”, y especialmente la figura que hemos denominado la “Dama de Arlanpe”, son ejemplos notables del arte paleolítico tanto por su fuerza expresiva y su belleza como por las implicaciones que tienen para conocer la vida de estos grupos de cazadores-recolectores, o para abordar cuestiones como la relación cultural entre regiones geográficamente distantes o como los procesos de difusión de ideas y símbolos a lo largo de Europa.

Fotos y calcos de las figuras grabadas (D. Garate)

Fotos y calcos de las figuras grabadas (D. Garate)

Quiero acabar estas líneas con un sincero agradecimiento a todos los que han colaborado en las excavaciones de Arlanpe y al resto de firmantes del artículo. Quiero también señalar que hoy por hoy la pieza se encuentra almacenada en el Arkeologi Museoa de Bilbao, a la espera de que se incluya en la exposición para disfrute de todos los visitantes.

Referencia del artículo:

Rios-Garaizar, J., Garate, D., Bourrillon, R., Gómez-Olivencia, A., & Karampaglidis, T. (2015). The Venuses Block From Arlanpe Cave (Northern Iberian Peninsula): Implications for the Origins and Dispersion of Gönnersdorf-Lalinde Style Depictions Throughout the European Magdalenian. Oxford Journal of Archaeology, 34(4), 321–341. http://doi.org/10.1111/ojoa.12062

(academia)

Referencias:

Arias, P. (2009). Rites in the dark? An evaluation of the current evidence for ritual areas at Magdalenian cave sites. World Archaeology, 41(2), 262–294. http://doi.org/10.1080/00438240902843964

Garate, D. (2004). Nuevas investigaciones sobre el arte paleolítico de la cueva de Arenaza (Galdames, Bizkaia). Munibe, 56, 3–17. Retrieved from http://www.creap.fr/pdfs/Garate-Arenaza-Munibe-04.pdf

Rios-Garaizar, J., Garate Maidagan, D., & Gómez-Olivencia, A. (2013). La cueva de Arlanpe (Lemoa). Ocupaciones humanas desde el Paleolítico Medio Antiguo hasta la Prehistoria Reciente. Kobie serie BAI 3. Bilbao: Diputación Foral de Bizkaia. Retrieved from http://www.bizkaia.net/fitxategiak/04/ondarea/Kobie/PDF/7/Kobie_BAI_3_web.pdf

Ripoll, S. (1988/1989). Representaciones femeninas de la Cueva de Altamira (Santillana del Mar, Cantabria). Ars Praehistorica, VII/VIII, 69–86. Retrieved from https://www.researchgate.net/publication/275033241_Representaciones_femeninas_de_la_Cueva_de_Altamira_%28Santillana_del_Mar_Cantabria%29

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The studies of Paleolithic rock art in the Basque Country have develop a major advance in the last five years. In these years two new sites in Bizkaia region (Askondo and Lumentxa) and three more in Gipuzkoa (Aitzbtarte IV, Danbolinzulo and Erlaitz) have been discovered. Also, three monographic studies have been published (Santimamiñe, Askondo and Altxerri), and several publications have been devoted to this subject. The quantitative jump has been considerable, from eight known sites in 2010 to 13 sites in 2015. Also the qualitative advance has been huge, the chronological span of rock art in this region has been expanded considerably with the interpretation of Altxerri B as Aurignacian art, or with the assignation of Askondo cave art to the Gravettian. Also new sites with modest assemblages, as Askondo, Lumentxa, Danbolinzulo or Erlaitz are enriching the image of rock art in this region, which up to 2010 was dominated by big sites as Santimamiñe, Altxerri or Ekain, alongside some smaller sites as Arenaza, Ventalaperra or Rincón. Finally, it has been a huge development in rock art analysis and interpretation. The technical improvements in image processing, the introduction of technological analysis and the improvement of statistic procedures have strengthen considerably the basis of this archaeological discipline. At the end of the post you will find a complete reference list with links to the main publications about Basque Country rock art published in the last 5 years.

Santimamiñe revisited:

The well known site of Santimamiñe was re-analyzed and re-studied by C. González Sainz and R. Ruiz Idarraga (2010). The work developed here is the last systematic approach to the famous Magdalenian art in this cave. It offers a new, systematic and improved lecture of the images represented in the cave. Although the rock art of Santimamiñe, famous by its black figures of Horses and Bisons, has not been directly dated, the thematic and stylistic comparisons, made through statistic approaches, suggest a Middle to Upper Magdalenian chronology.

Bisons fromSantimamiñe, image retrieved from http://www.santimamiñe.com/imagenes/

Askondo is discovered:

In 2011 the rock art site of Askondo was discovered by D. Garate, A. Ugarte and J. Rios-Garaizar. Askondo was the first cave of the Basque country discovered far from the actual coast, in the interior of Bizkaia. The graphic assemblage consisted in several characteristic horse figures, typical from pre-Magdalenian art, a hand stencil and several red traces. This art was interpreted as Gravettian grace to the direct dating of another symbolic expression discovered near the main panel, a deer bone stuck in the wall, by contextual interpretation of the excavation made near the same panel, and by stylistic comparison with Western European Gravettian art. Also, for the first time in the Basque Country, enhanced visualization techniques, as the multispectral photography, were used to read the decorated panels.

Askondo horse in different stages of image processing (photos by D. Garate)

Lumentxa is discovered:

In 2012 the rock art in the well known cave of Lumentxa was discovered by D. Garate and J. Rios-Garaizar. In this case this was the first evidence of rock art in the Lea-Artibai region. The site, made public in 2014, offers an unique decorated panel with two red bisons and an horse head. The style of the paintings relate it to the later phases of the Magdalenian.

Lumentxa main panel (photo by D. Garate and J. Rios-Garaizar)

Searching the oldest art from the Iberian Peninsula:

In 2013 an interesting review of Altxerri B rock art was published. In this study the images represented in the main panel (among others a giant bison, a feline and a bear, all painted in red) are related with the Aurignacian art cycle present in Germany and France. Also the radiocarbon dates obtained for this new study and in previous analyses suggested that the activity related with these paintings happened ca. 36-40.000 years ago. This is particularly relevant because it is the oldest clear figurative art in the region and coincides with the beginning of the Aurignacian and the arrival of the first modern humans to the Iberian Peninsula.

 Arriba, la pintura rupestre de Altxerri B. Abajo, esquema de las figuras que contiene, incluyendo un bisonte (7), un felino (8) y un oso (14). http://esmateria.com/2013/09/22/en-busca-del-bisonte-rupestre-mas-antiguo-de-europa/#prettyPhoto

Altxerri A revisited:

As happened with Santimamiñe, the rock art from Altxerri originally studied by Altuna and Apellaniz in 1976, has been recently revised by A. Ruiz-Redondo. This later analysis has served to update the figure catalog, to obtain more precise lectures of the figures and to analyze more exhaustively different thematic, technical and compositive parameters. Altxerri is one of the most important Middle-Upper Magdalenian rock art assemblages of the Cantabro-Pyrenean region where bison depictions are accompanied by other “unusual” representations as birds, fishes, fox, hare, reindeer, etc.

Altxerri A: Engraved fish (photo by A. Ruiz-Redondo)

New caves in Gipuzkoa:

In 2013 a decorated panel an some other evidences were discovered in the well known cave of Aitzbitarte IV. In the main panel a possible zoomorph was painted in red, but it was covered by a calcite flowstone and a precise lecture was impossible.

Trazos rojos en el panel del fondo de la cueva de Aitzbitarte IV

Recently two more caves, situated in the vicinity of Ekain, have been discovered by the Antxieta Kultur Elkartea and are under study by UPV-EHU archaeologists. The first one, Danbolinzulo, displays at least five animal figures (deers and a goat) draw in red using the red dot outline technique, similar to those from Arenaza, that are usually related with Gravettian or Solutrean cultures.

Hind painted in red from Danbolinzulo (image retrieved from http://www.gipuzkoa.eus)

In the second one, called Erlaitz, engraving is used to depict hinds, horses, aurochs and bisons, but in this case it is attributed to Magdalenian.

Engraved auroch head, treated image (photo retrieved from http://www.prentsa.ehu.es)

After decades with no remarkable contributions to the knowledge of Paleolithic rock-art, the discoveries and re-analyses made in the last five years have situated the Basque Country in the center of the debate about Paleolithic art. The discovery of small sites with Magdalenian art or the discovery of sites with Initial Upper Paleolithic rock art are major landmarks in this process.

References:

Garate Maidagan, D. 2012. Altxerri y los grandes santuarios magdalenienses del país Vasco Atlántico. In: Agirre-Mauleon, J. (ed.): Altxerri. Aranzadi Bilduma 01, Donostia, pp. 40-47.

Garate, D., Rios-Garaizar, J., 2011. La grotte ornée d’Askondo (Pays Basque): Nouvelle découverte dans le golfe de Gascogne. INORA 61, 3–9.

Garate Maidagan, D., Rios-Garaizar, J., 2012. La cueva de Askondo (Mañaria, Bizkaia). Arte parietal y ocupación humana durante la prehistoria. Kobie (Serie BAI), 2. Diputación Foral de Bizkaia, Bilbao.

Garate Maidagan, D., Rios-Garaizar, J., 2012. L’art pariétal magdalénien de la grotte de Lumentxa (Pays Basque). I.N.O.R.A. 64, 16–20.

Garate, D., Rios-Garaizar, J., 2013. El arte parietal paleolítico de la cueva de Askondo (Mañaria, Bizkaia), in: de las Heras, C., Lasheras, J.A., Arrizabalaga, Á., De la Rasilla, M. (Eds.), Pensando El Gravetiense: Nuevos Datos Para La Región Cantábrica En Su Contexto Peninsular Y Pirenaico. Monografías Del Museo Nacional Y Centro de Investigación de Altamira, N.o 23. Ministerio de Educación, Cultura, Madrid, pp. 512–525.

Garate Maidagan, D., Rios-Garaizar, J., Ruiz-Redondo, A., 2013. El arte parietal paleolítico de la cueva de Lumentxa (Lekeitio, Bizkaia). Kobie (Paleoantropología) 32, 5–28.

Garate Maidagan, D., Rios-Garaizar, J., Ruiz Redondo, A., Tapia Sagarna, J., 2013. Evidencias de arte parietal paleolítico en la cueva de Aitzbitarte IV (Errenteria, Gipuzkoa). Munibe (Antropologia-Arkeologia) 64, 33–42.

Garate, D., Rivero, O., Ruiz-Redondo, A., Rios-Garaizar, J., 2014. At the crossroad: A new approach to the Upper Paleolithic art in the Western Pyrenees. Quaternary International. doi: 10.1016/j.quaint.2014.05.054

Garate, D., Rivero, O., Ruiz-Redondo, A., Rios-Garaizar, J., 2014. El arte parietal en el Golfo de Bizkaia: nuevos descubrimientos, nuevas interpretaciones. Medina-Alcaide, M.A., Romero-Alonso, J. A., Ruiz-Marquez, R. M., Sanchidrián-Torti, J. L. (eds.): Sobre rocas y huesos: las sociedades prehistóricas y sus manifestaciones plásticas. Universidad de Córdoba and Fundación Cueva de Nerja, Cordoba. pp. 26-39.

Garate, D., Rivero, O., Ruiz-Redondo, A., Rios-Garaizar, J., 2015. Discussion: <Chronology of western Pyrenean Paleolithic cave art: A critical examination> by Blanca Ochoa and Marcos García-Díez. Quaternary International. doi: 10.1016/j.quaint.2014.11.067

González Sainz, C., Ruiz Idarraga, R., 2011. Una nueva visita a Santimamiñe. Precisiones en el conocimiento del conjunto parietal paleolítico, Kobie Anejos. Servicio de Patrimonio Cultural. Diputación de Bizkaia, Bilbao.

González-Sainz, C., Ruiz-Redondo, A., Garate-Maidagan, D., Iriarte-Avilés, E., 2013. Not only Chauvet: Dating Aurignacian rock art in Altxerri B Cave (northern Spain). Journal of Human Evolution 65, 457–464. http://dx.doi.org/10.1016/j.jhevol.2013.08.001

Ochoa, B., García-Diez, M.,2014. Chronology of western Pyrenean Paleolithic cave art: A critical examination. Quaternary International. doi:10.1016/j.quaint.2014.07.015

Ruiz-Redondo, A., 2014. Entre el Cantábrico y los Pirineos: El conjunto de Altxerri en el contexto de la actividad gráfica magdaleniense. Nadir Ediciones, Santander.

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